Ik wil altijd wel een maatschappelijke boodschap meegeven in mijn muziek

Red Zebra is een begrip in de Belgische rockmuziek. Vooral dankzij hun monsterhit 'I Can't Live in a Living Room', die vandaag nog steeds op de radio en op feestjes gespeeld wordt. De band is sinds vorige zomer terug samen met een mengeling van nieuwe en vertrouwde gezichten waaronder Frits Standaert, met wie Peter zeven jaar EX-RZ vormde, een elektronische versie van Red Zebra. Red Zebra heeft altijd al de combinatie gemaakt van catchy rocknummers en geëngageerde teksten. Ze staan er anno 2018 weer helemaal terug en dus mocht een optreden op ManiFiesta ook niet ontbreken. 

Zanger Peter Slabbynck was zo vriendelijk om bij ons op de koffie te komen. Vandaag is hij campagne- en communicatiemedewerker bij FairFin, een organisatie die mensen aanzet om geld in te zetten als middel voor maatschappelijke verandering. Het gesprek ging naast muziek dan ook over politiek en engagement.

Peter: Het is altijd tof om tijdens de zomermaanden te spelen omdat de set dan vaak verschilt van bijvoorbeeld een club-optreden in een donkere gothic club in Keulen. Opvallend is trouwens dat mensen in België vooral 'I Can't Live in a Living Room' willen horen, terwijl in het buitenland ook andere nummers bekend zijn. Bij de huidige optredens ligt de focus voornamelijk op nummers uit het begin van de jaren '80, omdat we dat zelf ook de beste songs vinden. Die hebben we soms wat aangepast en aangevuld met enkele recentere nummers en ook enkele covers. Echt nieuwe songs zijn voor na de zomer.

Spelen jullie nog vaak in het buitenland?
Peter: Ja, vooral in Italië en Griekenland spelen we altijd wel een paar optredens na mekaar. Voorts vragen ze ons ook in Duitsland en Frankrijk. Echt lang toeren lukt sowieso moeilijk door de werksituatie van de bandleden.

Is het ooit een optie geweest om van jullie muziek te kunnen leven?
Peter: Op het moment dat wij doorbraken, begin jaren '80, waren we allemaal eigenlijk net beginnen te studeren. Van punk en new wave kon je sowieso moeilijk leven. Ikzelf studeerde pers -en communicatiewetenschappen, was de zanger en schreef niet zelf de muziek. Mijn mogelijkheden waren dus nog beperkter. We hebben het daarom nooit overwogen, omdat je dan ook zaken moet doen waar je geen zin in hebt en je maakt ook noodgedwongen deel uit van een economisch systeem. We maakten altijd al liefst muziek zonder de druk van het geld.

Je zat onlangs in de Belpop-uitzendingen 'Tachtig was Prachtig', over de bloei van de Belgische popmuziek aan het einde van de jaren '70 en het begin van de jaren '80. Hoe kijk je daar zoveel jaren later op terug?
Peter: Ik heb de twee uitzendingen uiteraard ook gezien en toen besefte ik pas goed dat dit een erg bijzondere periode was. Want als je het zelf hebt meegemaakt, vind je dat gewoon logisch. Het was vooral de punk die het geloof in eigen kunnen groter maakte en die bloei mogelijk maakte. Voor mij was punk altijd meer zelf dingen doen: muziek maken, opnemen, hoezen of affiches ontwerpen. En minder het uiterlijke vertoon met hanenkammen en veiligheidsspelden.

De boodschap in jullie muziek was ook altijd sterk aanwezig?
Peter: Als mondige persoon was de punk ideaal als spreekbuis, ook al omdat ik in politiek geïnteresseerd was. Alle puzzelstukjes vielen in die periode mooi samen. Ik ben ook een t-shirt-fanaat en vind het een fantastisch medium! Onlangs heb ik t-shirts gemaakt van mijn huidige woonplaats Everbeek met 'uptown' en 'downtown', verwijzend naar de twee delen 'Everbeek-boven' en 'Everbeek-beneden'. Het is ook iets dat bij de punk hoort. Als kind droeg ik al t-shirts met een boodschap op! 
Peter: Met de teksten is het toch iets raars: ik schreef ze bijna 40 jaar geleden, maar ze blijven eigenlijk actueel. 'We Lost The Art Of Conversation' kan nu refereren naar de enorme mogelijkheden van communicatie en tegelijk naar het gebrek eraan tussen mensen. Of een tekst als 'The Ultimate Stranger' over onheilsprofeten, kan vandaag gaan over Donald Trump. Meer recent hadden we met EX-RZ het nummer 'Bankers Will Never Be Beggars'. Ik zing zelden over de liefde en vind het belangrijk om iets te vertellen, maar probeer dat wel steeds met humor te doen. Ik wil ook niet staan prediken. Ik laat me daarbij nogal inspireren door The Clash. Militant met enige humor, zo zou je kunnen samenvatten.

Wordt er onder muzikanten over maatschappelijke thema's en engagement gesproken?
Peter: Zelden eigenlijk. In vergelijking met de Belpop-periode zijn er bijzonder weinig Belgische bands die een boodschap in hun muziek brengen. Misschien zit er wel een boodschap in, maar ik hoor die alleszins niet. Dat heb ik altijd gemist. Ik wil geen politieke statements brengen, want het blijft een concert, maar ik geef in mijn bindteksten toch wel bepaalde boodschappen mee. Eén van de covers die we brengen is trouwens 'Agent Orange' van Sky Patrol, over het gebruik van napalm in de Vietnam-oorlog. 

Heb je buiten de muziek een maatschappelijk engagement?
Peter: Ik ben altijd links geweest en stond ooit nog als onafhankelijke op een lokale Agalev-lijst. Die periode leerde me dat je je best echt engageert als je in de politiek wil gaan, en niet gewoon op een lijst te gaan staan. Ik werk nu als communicatie-medewerker bij FairFin, maar let er wel op dat ik zelf niet te veel vernoemd wordt of in beeld kom. Kwestie dat ze op de boodschap van FairFin letten en niet op mij. Daarnaast ben ik een enorme bibliotheek-liefhebber: ik ga regelmatig langs bij 5 bibliotheken. Ik vind het wel kwalijk dat er zo vaak op cultuur bespaard wordt. Cultuur mag ook best wat toegankelijker gemaakt worden. De laatste jaren vind ik de lokale gemeenschappen? in Everbeek toch erg belangrijk: het kan dan gaan over het openbaar vervoer en carpooling, over t-shirts die ze bij ons thuis komen passen, over het erfgoed,… Een toffe bijkomstigheid is dat Everbeek in de Vlaamse Ardennen vreemd wordt bekeken, omdat het voor de oprichting van de taalgrens tot Wallonië behoorde. We worden een beetje als een aparte bende beschouwd en zo is de cirkel met de muziek weer helemaal rond!

Check hier de video-clip die ze, toen onder de naam EX-RZ, enkele jaren geleden uitbrachten. Het was toen al duidelijk dat Peter op een dag bij FairFin terecht zou komen: https://www.youtube.com/watch?v=3dut3C8B-5I